真正的關鍵少數!凱薩琳強生-隱身在美蘇太空競賽背後的無名英雄|La Vie TOP 10-新時代偉大女性

May 14, 2018
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隱身在美蘇太空競賽背後的無名英雄:凱薩琳強生 Katherine G. Johnson

大家都知道阿波羅計畫,甚至能夠不假思索地列出那些在太空中,為人類踏出一大步的男性太空人名單-約翰葛倫、艾倫雪帕德以及尼爾阿姆斯壯。然而為美國贏得這場太空競賽-凱薩琳強生(Katherine G. Johnson)-這位在1960年代NASA中擔任「人類電腦」的關鍵人物,或許事先沒有得到太多的焦點關注,但隨著改編自其故事的傳記電影《關鍵少數》(Hidden Figures)問世,人們這才發現原來這位精通算數的非裔女性,竟是促成人類首次成功繞行地球,最不可或缺的大功臣。

 

1918出生於美國西維吉尼亞州鄉間的凱薩琳強生,自幼即展現數學天份,即使當時社會仍瀰漫種族歧視的氛圍,然而她的才華卻使她在求學過程中得到許多教授的照顧與指點,14歲跳級念完高中,18歲即完成大學學業,如同電影裡所說,凱薩琳絕對是算術組裡最精準的一位。身為該世代最聰明的人之一,凱薩琳同時擁有數學家、物理學家與太空科學家身分,因為其優異的計算能力,讓她在NASA水星計畫期間被分配到飛行研究部門,為早期的水星飛行計算軌道,成為不可或缺的一員。

 

「沒有那個女孩檢查過的數值,我不啟航。」第一位繞行地球的美國太空人約翰葛倫(John Glenn)如此說道。早期的IBM電腦對葛倫的飛行很重要,但不夠穩定,所以葛倫堅持要「那女孩」(指強生)手動地在他飛行前檢查數據。這次成功的飛行,理所當然地成為當時美蘇太空競賽的轉淚點。有了這次的經驗,凱薩琳也成為之後阿波羅計畫的一份子,精準絲毫無誤差的軌道數字計算,成功幫助阿波羅11號完成登入月球任務,讓阿姆斯壯得以說出那「這是我的一小步,人類的一大步! 」經典名言。之後,凱薩琳繼續參與了後續太空梭、火星探測等太空任務,在NASA服務前後長達三十三年,直到1986年以68歲高齡光榮退休,而為了表彰她的成就與貢獻,NASA也將園區其一所研究中心大樓以她命名。

 

即將於今年屆滿百歲生日誕辰的凱薩琳,對她來說,在NASA工作的期間是她最引以為傲的歲月。關於電影中描繪那充滿歧視的工作環境,她表示:「我並沒有感覺到被隔離的情形,因為每個人都是來做研究的,都有工作任務需要努力完成。當然這不表示隔離情形不存在,我只是比較幸運沒受到這樣的待遇。」。

 

當然,礙於當時種族隔離法的規定,確實有區隔白人與黑人的廁所,然而凱薩琳並沒有像電影中得花上40分鐘來回上廁所,而是直接打破規則,「不然應該怎麼做呢?為了更遠大的利益著想,我們學會了將心力選擇投入值得奮鬥的事物。」。因為電影關係,讓這位太空競賽的幕後英雄畢生心血得以被看見,凱薩琳表示相當受寵若驚,自己只不過是把工作盡力做好,對家庭與社區亦是如此,她相信每個人都是這樣。「我只是去解決那些需要被解決的問題,」她帶著與生俱來的謙卑說道。

 

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